Herinnering aan Queer Hollywood Legend Tab Hunter

Toen deze week werd aangekondigd dat de geliefde acteur Tab Hunter op 8 juli was overleden, slechts een paar dagen voor zijn 87e verjaardag, was elke hoek van Hollywood begrijpelijkerwijs geschokt. Op het hoogtepunt van zijn roem in de jaren '50 en '60, zag Hunter eruit als iemand die op maat was gemaakt voor de pagina's van Teen Screen Magazine. Met zijn perfect gekapte blonde haar en opvallende blauwe ogen was Hunter de hartenbreker uit het studiotijdperk die de jeugdige Amerikaanse mannelijkheid belichaamde. Een trailer voor een van zijn vroegste films geeft zijn aantrekkingskracht het beste weer: 1.80 meter ruige mannelijkheid die het hart van elke vrouw zou kunnen beroeren.



Met de charme, het goede uiterlijk en de factor die veel acteurs imiteren, maar slechts weinigen daadwerkelijk belichamen, werd Hunter een van de grootste sterren van zijn tijd met rollen in hits als Damn Yankees! en dat soort vrouw. Het is bijna moeilijk te bevatten hoe geliefd de jonge acteur was op het hoogtepunt van zijn carrière, met recente rages als Shawn Mendes en Timothée Chalamet, slechts schaduwen van de razernij die Hunter omringde.

Op het eerste gezicht zou het gemakkelijk zijn om Hunter af te doen als een gemakkelijke Californische surferjongen die alles had. Roem, geld, een goed uiterlijk, lovende kritieken, succes aan de kassa en elke jonge vrouw in Amerika die bij hem aanklopt. Maar zoals later in zijn leven zou worden onthuld, was deze periode die de tijd van zijn leven had moeten zijn, allemaal een uitgebreide façade georkestreerd door iedereen, van studio-executives tot Hunter zelf.



Als homoseksuele man die in deze periode door Hollywood navigeerde, werd Hunter door iedereen geadviseerd, van vrienden tot insiders uit de industrie tot geliefden, om zijn seksuele geaardheid geheim te houden. Door die lens is het moeilijk om niet met een vleugje droefheid op zijn carrière terug te kijken als je hem door Hollywood ziet paraderen met verschillende sterretjes of zijn vrijgezellenimago elke week op De Tab Hunter-show .



Net als bij andere acteurs die in die tijd in de kast zaten, zoals Rock Hudson of Spencer Tracy, werd er veel moeite gedaan om Hunter's knappe hoofdrolspeler (d.w.z. hetero) imago te behouden. Toen hij berucht werd betrapt op een pyjamafeestje met slappe polsen, werd het gemeld als een arrestatie wegens wanordelijk gedrag dat in alle eerlijkheid waarschijnlijk zijn publieke persoonlijkheid als een baldadige buurjongen heeft geholpen. In de documentaire over zijn leven uit 2015, Tab Hunter Confidential, vertelt Hunter dat zijn advocaat hem na het incident adviseerde dat je een stuk scherper moet zijn dan je bent. Je bent nu in Hollywood, wil je acteur worden?

Maar hoewel Hunter pas in 2005 officieel in het openbaar naar buiten kwam, weerhield dat hem er niet van zich over te geven aan de basale geneugten die leden van de queer-gemeenschap in dit tijdperk werden ontzegd. Terwijl studio's veel gepubliceerde romances opzetten met andere Hollywood-schatten zoals Natalie Wood en Debbie Reynolds (met wie hij zou doen alsof hij op date gaat), zou Hunter achter gesloten deuren een romance hebben met collega-acteur Anthony Perkins en kunstschaatser Ronnie Robertson. Toen Hunter zich beter in zijn vel begon te voelen, kwamen de rollen niet meer en zijn matinee-idoolstatus verwaterde tegen de tijd dat de jaren '70 ronddraaiden.

Dat is waarschijnlijk hoe John Waters in staat was om Hunter te strikken voor wat misschien zijn meest iconische rol in zijn film uit 1981 zou zijn geworden Polyester naast de drag queen Divine. Naar verluidt benaderde Waters Hunter met de vraag Hoe zou je het vinden om een ​​travestiet van 350 pond te kussen? Waarop de altijd charmante Hunter antwoordde. Nou, ik weet zeker dat ik nog veel erger heb gezoend! Met Divine in de hoofdrol als een huisvrouw uit een buitenwijk wiens leven uit elkaar valt en Hunter als haar samenzwerende minnaar, was de duistere komedie zo'n succes dat het onwaarschijnlijke duo opnieuw samenwerkte voor 1985's absurdistische western Lust in het stof . Tijdens de productie van die film ontmoette Hunter Allan Glaser, een filmproducent waar Hunter verliefd op werd en waar hij de rest van zijn leven mee zou doorbrengen.



In zijn latere leven trok Hunter zich volledig terug uit de schijnwerpers om zich te vestigen op zijn boerderij in Santa Barbara, weg van de felle lichten en nieuwsgierige blikken van Hollywood. Maar hoewel zijn latere jaren voornamelijk werden doorgebracht met honden wandelen op het strand met Glaser en het verzorgen van zijn geliefde paarden, bleef Hunters status als homo-icoon alleen maar groeien. Vooral omdat de seksuele identiteiten van andere stiekem-queer sterren uit de Gouden Eeuw van Hollywood altijd postuum werden onthuld, Hunter erin slaagde door een hel te gaan en er aan de andere kant op zijn eigen voorwaarden uit te komen.

Hoewel het verhaal van Hunter een gelukkig einde heeft, is het de moeite waard om de worstelingen op te merken die hij onderweg tegenkwam die zijn verhaal bijzonder resonerend maken. Van een streng katholieke opvoeding die zijn seksualiteit onderdrukte (ik heb altijd geleerd, als er iets slechts is, duw het dan uit je hoofd.) tot zijn positie in een industrie die er alles aan deed om hem te presenteren als iets wat hij niet was, Hunter staat als een bewijs van queer veerkracht. Vooral voor homoseksuele mannen (inclusief ikzelf) die kracht vonden in zijn beroemde verlegen houding, langzaam in hun identiteit komend terwijl ze hun weg banen door een wereld die niet altijd zo gastvrij is als ze zouden willen. De kampwaarde van zijn Polyester prestaties hielpen ook zeker.

Zelfs in de dood zal de legende van Hunter alleen maar blijven groeien. Vorige maand werd bekend dat Zachary Quinto en J.J. Abrams werkt samen met Glaser aan een film genaamd Tab & Tony, over de geheime liefdesaffaire tussen Hunter en Anthony Perkins. En met de documentaire Tab Hunter Confidential die beschikbaar is op Netflix, ontdekt een nieuwe generatie Hunter die zich misschien nooit eerder bewust was van zijn plaats in de queergeschiedenis.

Maar hoe invloedrijk Hunter ook was voor een generatie jonge homomannen, Hunters instinct was om het te bagatelliseren. Per slot van rekening was hij gewoon een door films geobsedeerd kind uit New York met een droom die het groots bereikte en er een redelijk goed leven van maakte. Of hij nu werd opgejaagd vanwege zijn roem of zijn seksualiteit, Hunter reageerde altijd met dezelfde air van nonchalante bescheidenheid:

Dit is mijn leven. Grote deal.